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弥勒菩萨(为4.5米高)

弥勒,又叫慈氏、慈尊、阿逸多,弥勒是音译,慈氏是意译。弥勒的意思就是友善、慈爱。依弥勒上生经、弥勒下生经所载,弥勒出生于婆罗门家庭,后为佛弟子,先佛入灭,以菩萨身为天人说法,住于兜率天。《大日经疏》卷一:"谓慈氏菩萨系以佛四无量中之慈为首,此慈从如来种姓中生,能令一切世间不断佛种,故称为慈氏。"弥勒经典主要有"弥勒三经",指三部有关弥勒菩萨的经典,即《观弥勒上生兜率天经》、《弥勒大成佛经》、《弥勒下生经》。

释迦牟尼佛为其授记,当于五十六亿七千万年之后,下生娑婆世界,于龙华树下成佛,分三会说法。因其当来下生为释尊说教度尽有情,故又称为一生补处菩萨。中国关于弥勒信仰的起源与当时所译经典有直接的关系。始自西晋,先后所译出的十余种译本,可归纳为'上生'、'下生'、'本愿'三系统。如西晋大安二年(303),竺法护译之《弥勒下生经》、《弥勒菩萨所问本愿经》;姚秦弘始四年(402),鸠摩罗什译之《弥勒大成佛经》、《弥勒下生成佛经》;南朝刘宋时,沮渠京声(?~464)译之《弥勒上生经》;东晋时,译者不详之《弥勒来时经》;北魏永平元年至天平二年(508~535),菩提流支译之《弥勒菩萨所问经》;唐代大足元年(701),义净译之《弥勒下生成佛经》;唐代景龙二年至开元元年(708~713),菩提流志译之《弥勒菩萨所问经》等。这些大规模的经典翻译,使弥勒菩萨信仰得到了普及,而往生兜率天之信仰,自古与阿弥陀信仰同为佛教徒所重。

此后的弥勒信仰分为两派:一派为上生信仰,即发愿往生到兜率内院,听闻弥勒菩萨讲法;另一派为下生信仰,即待弥勒菩萨下生此世界,于龙华树下三会说法,而自己亦能生此世界,于龙华树下听受佛法。上生信仰者,始有上生信仰者,始有道安(314~385),据《梁高僧传卷五•道安传》所载,前秦苻坚遣使西域,携回弥勒结珠像等,道安开席讲法时,常罗列尊像。继有戴颙,据法苑珠林卷十六记载,东晋戴颙依据梦告,造立弥勒像,后安置于会稽龙华寺。又据《名僧传》抄载,南朝刘宋元嘉九年(432),法祥建弥勒精舍。此外上生信仰者尚有道矫、僧业、慧严、道汪、道法、法盛、昙副、昙斌等。至唐代,玄奘、窥基亦宏扬兜率上生信仰,而成为法相宗之传统。下生信仰亦甚为普及,据《出三藏记集卷十二•法苑杂缘原始集目录序》载,刘宋明帝(465~471 在位)撰龙华誓愿文,周颙作京师诸邑造弥勒三会记,齐竟陵文宣王作龙华会记。南岳慧思作立誓愿文,叙述弥勒下生之说。

弥勒菩萨信仰是净土教的一型,于南北朝时开始,逐渐盛行;至唐代后,由于阿弥陀经之译出,发愿往生西方净土者亦多,故弥勒信仰已不如以前盛行,然十九、二十世纪之民间宗教社团犹深受弥勒信仰之影响,又古来此种信仰在印度、中亚、中国、日本、朝鲜等地都曾经流行,如晋代的道安、唐代的玄奘、现代的太虚、印顺等都是弥勒菩萨的信仰者。印顺《成佛之道》第三章颂文︰"正念弥勒尊,求生彼净土,法门最希有,近易普及故。见佛时闻法,何忧于退堕?"印顺导师于此例举三点认为往生弥勒净土'法门',比起十方世界的其他净土,真是'最'为'希有',最为稳当!

(1)最'近'︰弥勒现生兜率天,将来到我们人间来,同一世界,同一欲界,论地点是很近的。不像十方的其他净土,总是要过多少佛土。论时间,来生生兜率内院,不太长久,就回到人间来。不像往生其他净土,不知要到何年何月,才能再来娑婆。
(2)容'易'︰兜率净土与将来的人间净土,都是欲界散地,所以只要能归依三宝,清净持戒,如法布施,再加发愿往生,称念'南无当来下生弥勒佛',就能往生兜率净土。不像往生其他净土,非要'一心不乱'不可。一心不乱就是定,这是不太容易的。
(3)'普及'︰往生弥勒净土,不一定要发菩提心、出离心,就是发增上生心的人天善根,也能随愿往生。在兜率净土及当来的人间净土,弥勒尊是普应众机,说人天法,说二乘法,说菩萨法,人人能称机得益。在见佛闻法的过程中,向上增进,渐化人天根性为出世根性,化二乘根性为大乘根性,同归佛道。这不像其他净土,连'二乘种'姓都'不'能往'生',还能应人天根性吗?所以弥勒净土,才是名符其实的三根普被,广度五姓的法门。

一般寺庙供奉之笑口常开胖弥勒像为五代时浙江奉化一带之契此和尚,而在梵净山弥勒古道场供奉是本师像即《天冠弥勒像》。因其常随缘度众生,而世人皆不识得,示偈曰:"弥勒真弥勒,分身千百亿,时时示世人,世人自不识"后即圆寂,故后人塑像供奉之。由于弥勒信仰之普及,历来关于弥勒之造像,多不胜数。中国弥勒之造像形式,甚至透过朝鲜半岛影响及于日本。

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